Conan O'Brien näyttää puhelimessa jotakuinkin samalta kuin televisiossa. Ilmeitä on kieltämättä vaikea tulkita, mutta tyyli on tuttu, kohtelias ja tilaisuuden tullen purevan nokkela.

Punapäinen tv-juontaja on yleensä nuiva antamaan haastatteluja, mutta nyt hänellä on hyvä syy, PR. Suomessakin suositun Late Night Show'n vetäjä vaihtaa kesäkuun alussa Yhdysvaltain rannikolta toiselle, kun hän alkaa isännöidä Los Angelesissa The Tonight Show'ta, joka on amerikkalaisen keskusteluohjelman mittapuu, standardi ja omenapiirakka.

Show on NBC-kanavan lippulaiva, joka on pyörinyt yli 40 vuotta ja jota ovat isännöineet sellaiset legendat kuin Johnny Carson ja viimeksi Jay Leno. O'Brien kuitenkin aikoo antaa sille oman leimansa.

–Carson itse sanoi minulle aikanaan, että ole oma itsesi – muuten se ei voi toimia. Minä ja Jay olemme muutenkin hyvin erilaisia; hänellä on 220 auton kokoelma, minulla on Ford Taurus.

Buck Rogers peittoaa politiikan

Kokemusta on, sillä O'Brien ehti juontaa Late Nightia 16 vuoden ajan. Vaikka ei uskoisi. NBC pestasi käsikirjoittajana kunnostautuneen nuoren miehen vuonna 1992 Late Nightin ruoriin ja katui sitä välittömästi. Yleisön mielestä O'Brien oli liian kaikkea: liian tuntematon, liian hermona, liian pikkunäppärä ja liian pitkä. Pelastukseksi tuli älyvapaa huumori. O'Brien marssitti lavalle kummallisuuksien kavalkadin, kuten masturboivan karhun sekä rääväsuisen käsinukkekoira Triumphin, ja upotti julkkishaastattelujen väliin järjenköyhiä sketsejä. Show pieksi kaikki kilpailijansa yli kymmenen vuoden ajan.

–Ohjelmani on aina ollut ensisijaisesti hölmö, ja se uppoaa kaikkiin. Minun ensirakkauteni on sketsi, olen hölmöjen sketsien tekijä. Poliittiset aiheet eivät ole alaani, mieluummin pidän taskulamppua leukani alla ja ennustan tulevaisuutta Buck Rogers -viitassa, O'Brien sanoo ja viittaa toistuvaan "In the Year 2000"-sketsiinsä. Se on yksi niistä jutuista, jotka hän ottaisi mielellään mukaan uuteen show'hun. Eikä hän usko, että tyyliä pitäisi muutenkaan siistiä, vaikka esitysaika varhaistuu pikkutunneista ja formaatti on itse kunnianarvoisa Tonight Show. O'Brien uskoo, että hänen huumorinsa kelpaa keskivertoamerikkalaiselle, kuka hän sitten onkaan. –En näe syytä sille, miksei Triumph voisi edelleen tehdä meille raporttejaan. Arvioin, että noin 90 prosenttia siitä, mitä olemme tähän saakka tehneet, sopisi hyvin esitettäväksi aikaisemmin illalla.

–Niin, ihmiset ovat varmaan miettineet juuri masturboivan karhun kohtaloa. Miten sitten olisi itseään hyväilevä karhu? O'Brien pohtii.

Mutta onko siinä sanoma?

Suurimpana riskinä ohjelman vaihdossa O'Brien pitää sitä, että hän alkaa liiaksi miettiä omia tekemisiään ja vatvoa, toimivatko jutut tai ovatko ne hauskoja. Se olisi vaarallista ja näkyisi välittömästi ruudussa. –Ei pitäisi miettiä sitä mitä muut miettivät. Minun on joka tapauksessa tehtävä parhaani, ja minä teen nyt tätä show'ta. Työni on keksiä hauskoja juttuja yhdessä käsikirjoittajieni kanssa ja nauttia siitä. Kun olen onnellinen, ohjelmakin toimii.

–Tärkein juttu on, että Tonight Show'n on oltava hauska.

Ei lainkaan hullumpi työ.

Päällisin puolin paljon ei muutu. Tunnari säilyy, pöytä on yhä lavan oikeassa laidassa, bändi vasemmassa ja vieraina on staroja sekä joku paikallinen bändi. O'Brienin ensimmäistä Tonight Show'ta vieläpä tähdittää hänen viimeisen Late Nightinsa vieras, näyttelijä Will Ferrell.

Tulevaisuutta sitä vastoin eivät tiedä edes taskulampuilla varustetut ennustajat.

–Ehkä Tonight Show on kolmen vuoden päästä pilleri, jonka katsoja nielaisee vodkatonicin kanssa ja sanoo "hyvä juttu, Conan" ja menee nukkumaan.

Conan O'Brienin isännöimä The Tonight Show alkaa Sub-kanavalla 4. kesäkuuta.