Venezuelaa ja lähialueita odottavat ”hankalat ajat”, arvioi Yhdysvallat. Venezuelan kiistelty sosialistipresidentti Hugo Chavez kuoli viime yönä 58-vuotiaana.

Maataan 14 vuoden ajan hallinnut Chavez kamppaili pitkään syöpää vastaan. Häntä hoidettiin ja leikattiin liittolaismaa Kuubassa useita kertoja viimeisen kahden vuoden aikana, mutta tuoreimpien uutisten perusteella poismeno ei ollut yllätys.

Varapresidentti Nicolas Maduro ottaa vallan 30 päivän sisällä järjestettäviin uusiin vaaleihin asti. Hän tulee myös olemaan hallitsevan sosialistipuolueen ehdokas vaaleissa.

Venezuelan hallitus on asettanut poliisijoukot valmiustilaan ylläpitämään rauhaa ja vakautta poikkeustilanteessa. Maduro pyysi puheessaan ihmisiä pysymään rauhallisina ja syytti samalla maan "vihollisia" Chavezin taudista, kertoo BBC. Yhdysvallat on kiistänyt syytökset absurdeina.

Venezuelan armeija puolestaan vakuutti pysyvänsä uskollisena hallitukselle ja varapresidentille.

Chavez on kiistelty hahmo niin kotimaassaan – Venezuelassa oppositio on sallittu – kuin ulkomaillakin. Hänen sosialistista talouspolitiikkaansa pidetään ristiriitaisena. Chavezin politiikka on keskittynyt tuloerojen kaventamiseen ja latinalaisamerikkalaiseen yhteistyöhön. Hänen kuolemansa voikin heikentää Venezuelan ja Kuuban johtaman sosialistisen ryhmän vaikutusvaltaa latinalaisessa Amerikassa.

Yhdysvallat toteaa ensikommentissaan haluavansa yhä kehittää suhteita Venezuelan kanssa. Valkoisen talon tiedotteessa kuitenkin korostetaan, että Yhdysvallat toivoo ihmisoikeuksien parantuvan Venezuelassa.