Suomi lähtee maaliskuun lopulla pelattaviin jalkapallon EM-karsintaotteluihin Italiaa ja Armeniaa vastaan ilman useampaa tärkeää pelaajansa. Poissa on viisi pelaajaa, jotka todennäköisesti mahtuisivat Huuhkajien avauskokoonpanoon. Myöskään Roman Eremenko ei ole joukkueessa mukana.

Viime syksynä Kansojen Liigan peleissä loistanut BATE Borisovin hyökkääjä Jasse Tuominen jää EM-karsintapeleistä pois lähentäjälihasvamman takia. Sparta Rotterdamin keskikenttäpelaajalla Janne Sakselalla on takareisirevähdys. Montreal Impactin puolustaja Jukka Raitala kärsii polvivaivasta ja IFK Norrköpingin Simon Skrabb nilkkavammasta.

Hyökkääjä Joel Pohjanpalonkin sairasloma jatkuu. Lohdullista on, että Pohjanpalo pystyy palaamaan Bayer Leverkusenin harjoituksiin täysipainoisesti huhtikuussa, mutta A-maajoukkueessa häntä ei tulla näkemään ainakaan ennen kesäkuuta.

Huuhkajien päävalmentaja Markku Kanerva myöntää, että tilanne harmittaa. Loukkaantumissuma ei ollut valintaprosessin yhteydessä kuitenkaan yllätys.

- Turha spekuloida. Harmittavaahan tämä on, mutta ei voi mitään. Toivotaan, ettei lisää loukkaantumisia tulisi enää viikonloppuna, eikä listaa tarvitsisi laittaa enää uusiksi, Kanerva kommentoi.

Kokaiinikärystä saamastaan kahden vuoden pelikiellosta viime syksynä vapautunut Eremenko ei vielä tee paluuta maajoukkueeseen. Päävalmentaja Markku Kanerva ei valinnut Eremenkoa ryhmäänsä.

MTV uutisoi keskiviikkona, että Eremenko olisi mukana maaliskuun EM-karsintapeleissä. Kyse oli kuitenkin uutisankasta.

- Roman ei ole mukana. Sovittiin hänen kanssaan, että hän olisi täydessä kunnossa, että voisi joukkuetta auttaa, kommentoi Huuhkajien päävalmentaja Markku Kanerva keskiviikon tiedotustilaisuudessa.

Eremenko haluaa kyllä palata maajoukkueeseen.

- Hänellä oli halukkuutta olla mukana, mutta sovittiin yhteisesti, että hänen kuntonsa ja terveystilanteensa on palveltava maajoukkuetta. Nyt ei ollut perusteltua valita häntä, Kanerva sanoi.

Kanervan mukaan perusteena oli Eremenkon tämän hetken kunto,

- Roman on pelannut Rostovissa 90 minuuttisia. Se on vaikuttanut hänellä lonkan koukistajatilanteeseen. Hän oli itsekin sitä mieltä, ettei ole ihan nappikunnossa.

Kanerva ei sulkenut pois mahdollisuutta, etteikö Eremenko voisi olla maajoukkueen mukana kesäkuun EM-karsintapeleissä. Silloin Suomi kohtaa Bosnia-Hertsegovinan ja Liechtensteinin.

Heti avausottelussa 23. maaliskuuta Huuhkajat joutuu kovaan haasteeseen. Vastaan tulee lohkon suursuosikki Italia vieraskentällä Udinessa.

- Ei ole optimaalinen tilanne kohdata Italia tässä vaiheessa loukkaantumisten takia. Italialla on kuitenkin aikamoiset paineet. En pidä pisteitä mahdottomina, toteaa Kanerva.

Italian lisäksi Suomi kohtaa ensimmäisessä EM-karsintaikkunassa Armenian. Ottelu pelataan Armenian pääkaupungissa Jerevanissa 26. maaliskuuta.

- Udineen on tulossa 600 suomalaisfania ja Jerevaniinkin 300. Se on hieno asia meille. Saatiin faneista paljon buusia Nations Leaguessakin, kiittelee Kanerva.

Suomen, Italian ja Armenian lisäksi lohkossa pelaavat Liechtenstein, Bosnia-Hertsegovina ja Kreikka. Kaksi parasta saa paikan 2020 EM-kisoihin.

Mikäli Suomi ei sijoitu kahden parhaan joukkoon, pääsee Huuhkajat yrittämään EM-kisapaikkaa vielä 2020 pelattavasta lisäkarsinnasta. Sinne paikka tuli Nations Leaguen eli Kansojen Liigan lohkovoitolla.

Huuhkajat Italiaa ja Armeniaa vastaan:

Lukas Hradecky Bayer 04 Leverkusen Jesse Joronen FC Köbenhavn Anssi Jaakkola Reading FC Paulus Arajuuri Bröndby IF Albin Granlund Örebro SK Juha Pirinen Tromsö IL Leo Väisänen FC Den Bosch Sauli Väisänen FC Crotone Joona Toivio BK Häcken Joni Kauko Esbjerg fB Rasmus Schüller Minnesota United Glen Kamara Rangers FC Lassi Lappalainen HJK Fredrik Jensen FC Augsburg Tim Sparv FC Midtjylland Thomas Lam PEC Zwolle Jere Uronen KRC Genk Robert Taylor Tromsö IL Pyry Soiri FC Admira Wacker Mödling Robin Lod Sporting Gijon Kasper Hämäläinen Legia Warszawa Petteri Forsell MKS Miedz Legnica Teemu Pukki Norwich City FC