Suomen jalkapallomaajoukkueen kasvojen pesu jatkui positiivisissa merkeissä myös EM-karsintojen päätösottelussa Pohjois-Irlantia vastaan. Suomi ei voittanut ottelua, mutta 1-1 –tasapeli lohkovoittajaa vastaan oli kelpo tulos.

Craig Cathcart maalasi vieraat 31. minuutilla johtoon. Paulus Arajuuri tasoitti 1-1:een Teemu Pukin ja Kasper Hämäläisen rakentamasta paikasta. A-maaottelumaali oli toppari Arajuurelle uran ensimmäinen.

- Oli Kapelta loistava tiputus. Oli hieno kotikentällä saada maali aikaiseksi, kehui Arajuuri viitaten maalia edeltäneeseen Hämäläisen puskuun Pukin keskityksestä.

Arajuuren mukaan voittokin olisi ollut saatavilla.

- Harmittaa, ettei voitettu. Vähän alku nukuttiin. Ylpeä olen äijistä, ettei lannistuttu. Lohkovoittajaa vastaan kuitenkin pelattiin. Tuntui, että olisi ollut voitettavissakin. Mutta tosi hyvää moraalia osoitettiin.

- Muutenkin näissä neljässä pelissä olen ollut tosi ylpeä siitä ilmeestä, joka kaikilla on ollut, Arajuuri jatkoi.

Ensimmäisen A-maaottelunsa Olympiastadionilla pelannut Robin Lod hämmästeli maalintekijää.

- Mä ite vähän siinä yllätyin. Katoin, että mitäs Paukku siellä ylhäällä tekee. Mutta onneksi lähti nousemaan reippaasti ja teki maalin. Se oli hieno maali, Lod naurahti Uudelle Suomelle.

Lod oli pelin antiin ihan tyytyväinen.

- Kun Pohjois-Irlanti meni eka johtoon, niin onhan se aina parempi fiilis se tasuri kun tekee sen tasoitusmaalin. Jos vertaa Romania-peliin, niin oli pettynyt fiilis, kun ne lopussa pääsivät tasoihin.

Suomen valmentajan Markku Kanervan pesti päättyi Pohjois-Irlanti –otteluun. Hän valmensi Suomea neljässä ottelussa, joista tuli kaksi voittoa ja kaksi tasapeliä. Kanervalla on erikoinen tappioton saldo, joka voi hyvinkin jäädä ikuiseksi Suomen ennätykseksi.

Kanervaa harmitti Pohjois-Irlanti pelin heikko alku.

- Alku oli vaikea meille. Oli tarkoitus vähentää ylilatautumista peliin, mutta tietyllä tavalla jännitys näkyi siinä ekalla jaksolla, mikä ilmeni huonolla syöttöpelillä. Pelirohkeus, jota kuulutin, ei ollut näkyvillä alussa.

- Toki kaikki kunnia Pohjois-Irlannille. Prässäsivät tiiviisti ja tekivät meidän pelaamisemme vaikeaksi. Vähän niin kuin aiemmissakin peleissä Romaniaa ja Kreikkaa vastaan parikymmenen minuutin jälkeen päästiin peliin mukaan. Oikeastaan niiden maalin jälkeen peli vapautui ja päästiin luomaan tilanteita, Kanerva jatkoi.

Kanerva kiitteli joukkuettaan tasoitusmaalista.

- Toka jakso oli taas hyvä. Toki täytyy sanoa, että Pohjois-Irlanti maalinsa jälkeen ajatteli, että tämä riittää heille. He vetäytyivät. Saatiin silti luotua tilanteita ja lopussa kiitos seisoi. Päästiin tasoihin. Kertoi henkisestä kantista ja periksi antamattomuudesta, jota tällä joukkueella on.

Suomi sijoittui lohkossaan neljänneksi kerättyään 12 pistettä. Kanerva toi neljästä ottelusta kahdeksan pistettä ja Mixu Paatelainen kuudesta ottelusta neljä.

Jatkokarsintapaikasta Suomi jäi neljä pistettä. Voitto toisesta Unkari-ottelusta olisi vienyt Suomen jatkokarsintaan.