Jääkiekon MM-kisoissa pelataan maanantaina alkuillasta huippuottelu. Vastakkain ovat Suomi ja Yhdysvallat.

Yhdysvaltojen joukkueessa riittää NHL-tähtiä, mutta maanantain ottelussa huomio keskittyy kahteen pelaajaan. Toisensa kohtaavat Kaapo Kakko ja Jack Hughes, joista toinen varataan kesäkuussa NHL:ään numerolla yksi.

Maajoukkuepeleissä Kakko on päihittänyt Hughesin jo kahdesti. Viime keväänä Tsheljabinskissa alle 18-vuotiaiden MMM-kisoissa Suomi päihitti amerikkalaiset finaalissa ja viime tammikuussa Vancouverissa historia toisti itseään alle 20-vuotiaiden MM-kisoissa. Kakko teki loppuottelussa Suomen voittomaalin.

Miesten MM-kisoissa Kakko ja Hughes ovat erilaisessa asemassa. Kakko on ”nimettömän” Leijona-joukkueen supertähti. Hughes puolestaan pelaa NHL-tähtien joukkuekaverina ja huomattavasti pienemmässä roolissa.

Hughesin seurana USA:n MM-joukkueessa on myös hänen isoveljensä Quinn Hughes, joka tänä keväänä pelasi ensimmäiset viisi NHL-otteluaan Vancouver Canucksin paidassa. Puolustaja Quinn Hughes, 21, on miesten MM-kisoissa mukana jo toista kertaa.

Olemukseltaan Quinn ja Jack vaikuttavat amerikkalaisilta teini-ikäisiltä high school -pojilta, mutta kaukalossa he pelaavat kuin aikamiehet. Tosin Yhdysvaltojen heikossa esityksessä, joukkueen 1-4 -tappioon Slovakialle päättyneessä avausottelussa perjantaina kumpikaan ei loistanut.

Sunnuntaina Team USA ryhdistäytyi ja kaatoi sunnuntaina Ranskan 7-1-lukemin. Kapteeni Patrick Kane ei ollut joukkueen esitykseen täysin tyytyväinen.

- Tämä oli hyvä peli heikon Slovakia-pelin jälkeen, mutta meidän on pakko parantaa, sillä huomenna meillä on kova peli Suomea vastaan, Kane sanoi Ranska-pelin jälkeen.

Suomi-ottelusta Kane odottaa kovaa taistoa.

- Siitä tulee kova peli. Suomea vastaan on aina hankala pelata arvokisoissa. Siitä tulee varmasti aika samanlainen kuin Slovakia-pelistä, joka pelasi todella hyvän ottelun meitä vastaan. Suomi on ollut pitkään jo yhdessä ja harjoitellut paljon kimpassa. Meidän pitää olla parhaimmillamme, jos haluamme Suomen voittaa, Kane linjasi.

Kakko on varastanut MM-kisoissa toistaiseksi kaikki otsikot. 18-vuotias nuorukainen on iskenyt kahteen MM-otteluun viisi maalia.

- Tiedämme, että hän on pelannut hyvän turnauksen. Selvää on, että meidän on pidettävä häntä silmällä, Kane sanoi.

Kane korostaa, että Suomen pitkä MM-leiritys tarjoaa etulyöntiaseman. Kane ei ole yllättänyt siitä, miten hyvin Suomi on turnauksen aloittanut.

- Suomi on aina kova vastustaja arvokisoissa. He ovat olleet pitkään yhdessä ja pelanneet paljon yhdessä joukkueena. Suomi tietää, miten kiekkoa pidetään ja annetaan painetta. Suomea ei ole ikinä helppo kaataa, Kane kehui.

Suomen aloittava maalivahti ei ole vielä tiedossa, mutta käsky voi käydä kaksi ensimmäistä ottelua pelanneelle Kevin Lankiselle, Kanen joukkuekaverille Chicagon NHL-organisaatiosta.

- Tutustuimme hänen kanssaan harjoitusleirillä ja kun hänet kutsuttiin ylös. Hän ei pelannut NHL:ssä, mutta tiedän, että hän on hyvä maalivahti. Ei Chicago häntä turhaan hankkinut. Hän on hyvin lähellä NHL-paikkaa ja kansainvälisenä maalivahtina hän tietää, miten isossa kaukalossa pelataan. Katsomme häntä tarkemmin huomenna, mutta tiedämme, että hän on hyvä maalivahti, Kane sanoi.

Patrick Kanen haastattelu: Ville Hirvonen, Kosice