Markku Kanervasta tuli Olli Huttusen jälkeen toinen Suomen jalkapallomaajoukkueen päävalmentaja, joka sai tililleen tappiottoman sarjan. Huttusen pesti 2010 käsitti EM-karsintaottelun San Marinoa vastaan, jonka Suomi voitti 8-0. Kanervan pesti käsitti tänä syksynä neljä ottelua, joista Suomi voitti kaksi ja pelasi kahdesti tasan.

Sekä Huttusta että Kanervaa yhdistää astuminen pestiinsä kriisitunnelmissa. Huttunen korvasi 2010 potkut saaneen ja medialle rähisseen Stuart Baxterin. Kanerva taas astui viime elokuussa Baxterin tempun uusineen Mixu Paatelaisen tilalle.

- Tavoite oli pestä kasvoja ja nostaa meidän imagoa, joka oli aika alhaalla ennen tätä rupeamaa. Siinä joukkue onnistui. Palautettiin uskoa tähän touhuun. Saatiin voittoja ja sitä kautta tulosta, Kanerva kommentoi sunnuntaina Pohjois-Irlanti –tasapelin jälkeen.

Kanerva tekee tilaa uudelle päävalmentajalle Hans Backelle.

- Päätökset on nyt tehty. Kuka nyt haluaisi putkea katkaista. Tietynlainen flow on päällä. Voi olla, että toisenlaisessa roolissa jatkan tämän joukkueen kanssa, hän sanoi.

Kanerva yksinkertaisti Suomen puolustuspelaamista. Hän tiesi, että maajoukkue tarvitsisi onnistumisia ja minimoi riskit laittamalla Suomen pelaamaan kilpakonnapuolustuksella ja vastahyökkäyksillä. Sillä taktiikalla Suomi saavutti neljästä ottelusta kahdeksan pistettä, kun Mixu Paatelaisen joulukuusella oli tullut kuudesta pelistä neljä pistettä.

Kanerva oli tyytyväinen pisteputkeensa, mutta karsintojen kokonaistulos ei häntä tyydyttänyt. Suomi sijoittui lohkossaan neljänneksi.

- Tietysti oli pettymys, ettei menty kisoihin. Totta kai, vaikka ennalta lohkoa pidettiin helppona, niin vastustajien FIFA-ranking sijoituksia kun katsotaan, niin eivät ne kyllä ihan heittopusseja ole. Liian ailahtelevia otteita oli. Välillä peli oli hyvin kontrollissa ja saatiin luotoja maalipaikkoja, mutta ei saatu tulosta. Vähän helppoja maaleja päästettiin.

Suomi jäi jatkokarsinnoista yhden ottelun päähän. Paatelaisen komennossa Suomi hävisi Unkarille kahdesti 0-1. Jos toinen ottelu olisi voitettu, olisi Suomi edennyt jatkokarsintoihin.

Paatelainen tuli Huuhkajien valmentajaksi keväällä 2011. Hänen johdollaan Suomelle luotiin uusi peli-identiteetti, samainen joulukuusi, jota Paatelainen oli käyttänyt valmentajana Skotlannissa.

Kunnianhimoisessa taktiikassaan Paatelainen kai luotti siihen, että Suomen pelaajien taso nousisi. Näin ei käynyt. Suomen pelaajien taso vain heikkeni Euroopan keskitasosta ja EM-karsinnoissa Paatelainen hakkasi päätään seinään, kunnes sai potkut.

Syyt epäonnistumiseen eivät olleet pelkästään pelitavassa. Suomen keskikenttäpelaajan Robin Lodin mukaan Kanerva muutti myös A-maajoukkueen tunnelmaa.

- Sanoisin, että ilmapiiri on rennompi. Rive (Markku Kanerva) on saanut pelaajat taas nauttimaan näistä maaotteluista. Totta kai Mixun potkut oli viesti siitäkin, ettei joukkue ollut pelannut hyvin. Pelaajille tuli pieni herätys, Lod kommentoi Pohjois-Irlanti –ottelun jälkeen.

Pelaajat varovat arvostelemasta valmentajan johtajaominaisuuksia medialle, mutta Baxterin ja Paatelaisen pestiä yhdisti, etteivät kaikki pelaajat tunteneet oloaan maajoukkueessa mukavaksi. Varmasti heikoilla tuloksillakin oli vaikutuksensa, mutta Lodin puheita rennommasta ilmapiiristä ei voi sivuuttaa.

Mixu olisi ehdottomasti pitänyt erottaa jo viime syksynä Unkari-tappion jälkeen. Kanerva olisi saattanut pelastaa karsinnat ja viedä Suomen ainakin jatkokarsintaan.

Nyt Suomen valmentaja vaihtuu vuoden sisään jo toisen kerran. Kanervan tilalle astuva ruotsalainen Hans Backe on vielä arvoitus, mutta ainakin hän on kokenut valmentaja.

Suomen pelaajien taso näyttäisi lähtevän taas nousuun. Joel Pohjanpalo tuo toivottavaa maalintekovoimaa ja Lukas Hradecky on Bundesliigassa noussut Euroopan maalivahtieliittiin. Roman Eremenko ja Perparim Hetemaj ovat arvokkaita pelaajia vielä seuraavissakin karsinnoissa ja Teemu Pukki kyennee vastahyökkäyspelissä tuottamaan vastustajalle hankaluuksia, kuten Romaniaa ja Pohjois-Irlantia vastaan.

Suurimmat puutteet Suomella ovat puolustuksessa. Mixu epäonnistui puolustuksen organisoinnissa. Kanerva entisenä maajoukkuepuolustajana osasi organisoida Suomen melko vaatimattoman puolustajamateriaalin paremmin.

Seuraavien karsintojen aikana Suomen puolustuksen taso ei vielä merkittävästi nouse, joten puolustuksen organisointi onkin Backen kovin haaste. Backen on löydettävä Roman Eremenkolle myös toimiva rooli, mitä Mixu ei löytänyt. Kanerva ei päässyt tätä kokeilemaan, koska Eremenko ei syksyllä ollut maajoukkuepeleissä pelikuntoinen.

Suomen vastustajat ensi syksynä alkavissa MM-karsinnoissa ovat Kroatia, Turkki, Ukraina ja Islanti. Suomi on paperilla lohkon heikoin joukkue, mutta kyennee fiksulla taktiikalla yllätyksiin, kuten Kanervan komennossa nähtiin. Paljon on kiinni Hans Backen osaamisesta.