Italiassa tutkitaan entisiä ammattijalkapalloilijoita vaivaavaa mystistä hermostosairautta, joka on tappanut 1970-luvulta lähtien kymmeniä.

Tuoreimpana tapauksena on entinen AC Milanin hyökkääjä Stefano Borgonovo, 44, jonka raportoidaan kärsivän liikehermoja rappeuttavasta ALS-taudista. Asiasta kertovan brittilehti The Timesin mukaan Borgonovon pyörätuolista tietokoneavusteisesti kertoma ilmoitus järkytti Italiaa, missä ammattipelaajia palvotaan.

Asiantuntijat ovat ymmällään epidemian edessä. Yhden teorian mukaan parantumaton sairaus voisi johtua nurmikentillä käytettävistä myrkyistä. Toinen teoria väittää, että syy on dopingissa, ja kolmas lajin aiheuttamissa fyysisissä vammoissa, jotka johtuvat vuosien aikana kasaantuvista pallon puskemisista tai taklauksista.

-Totuus on, ettemme tiedä, Italian ykkösasiantuntija, neurologi Adriano Chio, sanoo Timesille.

Amyotrofinen lateraaliskleroosina eli ALS:nä tunnettu tauti aiheuttaa etenevää rappeutumista liikehermosoluissa, jotka ohjaavat lihasten toimintaa. ALS iskee yleensä potilaisiin, joista useimmilla, 90–95 prosentilla, ei ole mitään tautiin viittaavaa perhehistoriaa.

Sairauden etenemisnopeus on yksilöllistä. Tavallinen jäljellä oleva elinikä sairauden toteamisesta on 3–5 vuotta. Kuuluisa fyysikko Stephen Hawking on sairastanut ALS:ia poikkeuksellisen pitkään, jo vuodesta 1963.

Chion tutkimusten mukaan Italiassa pelanneet ammattilaiset sairastuvat ALS-tautiin seitsemän kertaa todennäköisemmin kuin muut. Erityisen suuri riski on keskikenttäpelaajilla, mahdollisesti siksi, että heitä taklataan paljon.

Vuodesta 1973 lähtien ALS-tautiin on kuollut 41 Italian liigassa pelannutta ammattilaista. Uhrien joukkoon lukeutuvat muun muassa entinen Genoan kapteeni Gianluca Signorini, joka kuoli 42-vuotiaana vuonna 2002 sekä entinen Comon keskikenttämies Adriano Lombardi, joka menehtyi viime vuonna 62-vuotiaana.

Muutkin Euroopan jalkapallomaat, ottavat Italian tutkimuksista mallia. Britanniassa maan jalkapalloliitto on jo ilmoittanut, että tutkimukset voidaan aloittaa. Espanjassa ja Ranskassa jalkapallon ja ALS-taudin linkeistä ollaan vielä täysin tietämättömiä.

Wikipedian mukaan on arvioitu, että Suomessa kaiken kaikkiaan ALS:ista kärsii tällä hetkellä 450–500 henkilöä, ja uusia tapauksia havaitaan vuosittain noin 120–140.