Yhdysvallat voitti viime vuonna jääkiekon MM-kisoissa Tanskassa pronssia, vaikka joukkueen NHL-tähtiä bongattiin Herningin kaupungin baareista ilta toisensa jälkeen. Myös tämän kevään kisoissa Slovakiassa Team USA on mukana todella kovalla joukkueella, jonka taitotasolla on mahdollisuuksia maailmanmestaruuteen.

Yhdysvalloissa on toiseksi eniten pelaajalisenssillä rekisteröityjä jääkiekkoilijoita maailmassa Kanadan jälkeen. Silti maa ei ole voittanut miesten jääkiekkoturnauksissa kultaa kuin neljä kiertaa. Viimeksi 1996 parhaiden pelaajien World Cup-turnauksessa.

Jääkiekon MM-turnauksessa, joita ei pelattu olympiaturnauksena, Team USA on ainoan kerran voittanut kultaa Prahassa 1933. Sen jälkeen kultaa on tullut 1996 lisäksi olympiakisoissa 1960 Squaw Valleyssa ja 1980 Lake Placidissa, molemmilla kerroilla kotikisoissa.

Yhdysvaltalaispelaajien läpimurto NHL:ssä tapahtui 1970-luvulla ja NHL-pelaajat saivat luvan osallistua MM-kisoihin ensi kertaa 1977. Yhdysvaltalaisia kovemman luokan NHL-tähtiä MM-kisaedustus innosti kuitenkin harvemmin.

Vuosikymmenten ajan Yhdysvalloista tuli NHL:n kolmos- tai nelosketjujen pelaajista tai farmipelaajista muodostettuja joukkueita, jotka isossa kaukalossa jäivät jälkeen nopeammista ja taitavimmista eurooppalaispelaajista. Baarireissutkin olivat USA:n pelaajilla pikemminkin sääntö kuin poikkeus, eikä taitotaso riittänyt krapuloiden kompensointiin.

Yhdysvallat voitti MM-pronssia 1996 ja 2004, mutta tavallisesti joukkueen tie tyssäsi puolivälierävaiheessa. 2010-luvulla on tapahtunut kuitenkin käänne. Pronssia Yhdysvallat on voittanut 2013, 2015 ja 2018.

Slovakian Kosicessa ja Bratislavassa perjantaina alkavaan MM-turnaukseen Yhdysvallat tuo todella kovan joukkueen. Itse asiassa Yhdysvalloilla on kovan luokan joukkue jo kolmansissa perättäisissä MM-kisoissa. Tämän vuoden MM-joukkueen pelaajista varmasti puolet mahtuisi Team USA:n tähdistöjoukkueeseen.

Mistä moinen käänne? Juuret siihen ovat vuodessa 1997, jolloin Yhdysvaltain jääkiekkoliitossa USA Hockeyssa tehtiin juniorimaajoukkuetoiminnassa perusteellinen remontti. Nuorisomaajoukkueisiin ryhdyttiin panostamaan ja valmennuksessa keskityttiin eurooppalaistyyppisten taitopelaajien kehittämiseen.

Monet Yhdysvaltain NHL-tähdistä tuntevat toisensa paljon aikaa yhdessä viettäneistä nuorisomaajoukkueista. Euroopassa pelattavissa MM-kisoissa tapaa vanhoja kavereita. Tanska tai Slovakia on eksoottinen matkakohde, jossa ei ole tulospaineita, kuten NHL-ammattilaispelaajan armottomassa elämässä. Euroopassa ollaan kuin luokkaretkellä.

Pitkän turnauksen aikana voi juhliakin. Viime keväänä Herningissä amerikkalaispelaajat olivat tuttu näky pikkukaupungin yössä. NHL-tähdet bilettivät suomalaistoimittajienkin seurassa useampana perättäisenä iltana. Erityisen villiä meno oli esimerkiksi Calgary Flamesin tähtipelaajalla Johnny Gaudreaulla, joka nähdään tositoimissa myös Slovakiassa.

Jos peli kulkee, on biletykseenkin varaa. Tanskan kisoissa Yhdysvallat voitti pronssia hävittyään vain Suomelle ja Ruotsille.

Etelä-Korean Yhdysvallat voitti Herningissä 13-1 ja Norjan 9-3. Norja-ottelua edeltäneenä iltana Yhdysvaltain pelaajia, kuten Gaudreau, bongattiin Herningin bussiaseman 7 Eleven-kaupassa alkoholia ostamassa. Kanadassa Calgaryssa alkoholia saa ostaa mukaan vain paikallisista alkoista, joten Tanskan vapaampi alkoholipolitiikka näytti selvästi innostavan.

Rento meininki vapaa-ajalla näyttää tuovan Yhdysvaltojen joukkueeseen vain peli-iloa. Kotipuolessa harva seuraa jääkiekon MM-kisoja, joten kriittistä some-palautettakaan tai iltapäivälehtien murskakritiikkiäkään ei niskoille tule

- Olemme täällä tukemassa jääkiekkoa. Jääkiekon suosion kasvua, kommentoi Gaudreau Herningissä Sport Contentille.

Myös Leijonat juopottelivat MM-kisoissa takavuosina. Pietarin 2000 kisat olivat viimeinen ”vanhan liiton alkoholihuuruinen koitos”. Sen jälkeen tapahtui kulttuurimuutos.

Viime keväänä Herningissä kohua aiheutti NHL-hyökkääjä Kasperi Kapasen vierailu baarissa. Hän ei montaa drinkkiä nauttinut, mutta Seiskan julkaiseman raportin jälkeen kohu oli valmis. Sosiaalinen media täyttyi paheksuvista viesteistä. Leijonien pelejä katsoo Suomessa yli miljoona ihmistä. Mitalipelejä pari miljoonaa.

Jos peli ei kulje, on ryöpytys armotonta. Ei pelkästään perinteisessä mediassa, vaan sosiaalisessa mediassa, jossa palaute ei aina ole rakentavaa. Perinteinenkin media on armottomassa lukijakilvassa lähtenyt kriittisemmälle laukalle.

Team USA:n pelaajien ei tämmöisestä tarvitse välittää. Siinä saattaisi olla osaselitys sille, miksi Yhdysvaltain joukkue on tänä keväänä koottu NHL-tähdistä, kun Leijonilla on jalkeilla Euro Hockey Tour-turnauksen tason kokoonpano. Toki Leijona-tähtien kieltäytymisille löytyy monia muitakin syitä.

Team USA jääkiekon MM-kisoissa 2019:

Maalivahdit Cory Schneider, New Jersey Devils Cayden Primeau, Montreal Canadiens Thatcher Demko, Vancouver Canucks

Puolustajat Alec Martinez, LA Kings Quinn Hughes, Vancouver Canucks Adam Fox, NY Rangers Brady Skjei, NY Rangers Noah Hanifin, Calgary Flames Ryan Suter, Minnesota Wild Christian Wolanin, Ottawa Senators

Hyökkääjät Alex DeBrincat, Chicago Blackhawks Patrick Kane, Chicago Blackhawks Jack Eichel, Buffalo Sabres Johnny Gaudreau, Calgary Flames Derek Ryan, Calgary Flames Luke Glendening, Detroit Red Wings Clayton Keller, Arizona Coyotes Chris Kreider, NY Rangers Dylan Larkin, Detroit Red Wings James van Riemsdyk, Philadelphia Flyers Frank Vatrano, Florida Panthers Colin White, Ottawa Senators Jack Hughes, USNTDP Juniors