Jalkapallon EM-karsintojen lohkovaihe vietiin päätökseen tiistaina. Isäntämaa Ranskan lisäksi 19 maata on varmistanut kisapaikkansa. Kahdeksan maata metsästää vielä neljää kisapaikkaa jatkokarsinnoista.

Karsinnoissa on nähty useita yllätyksiä. Islannin tai Albanian suorien kisapaikkojen puolesta ei lyöty paljoa vetoja. Suomeakin pidettiin todennäköisempänä maana kisoihin kuin lopulta lohkovoittoon yltänyttä Pohjois-Irlantia.

Karsinnat ovat olleet usean pienen futismaan juhlaa. 329 000 asukkaan Islanti voitti kahdesti Hollannin ja varmisti kisapaikkansa jo ennen viimeisiä karsintakierroksia. Islanti pelasi vahvasti jo edellisissä MM-karsinnoissa, mutta nyt maa on noussut Euroopan kärjen vakavasti otettavaksi haastajaksi.

Euroopan köyhimpien valtioiden joukkoon lukeutuva 2,9 miljoonan asukkaan Albania oli ennen Neuvostoliiton hajoamista Suomessa eräänlainen surkeuden vertauskuva, kun Neuvostoliiton julkista arvostelua kartettiin. Kun Suomen taloudella meni huonosti, vitsailtiin Albanian menevän pian ohi.

Albania oli heittopussi jalkapallossakin. Se oli Suomen, Luxemburgin ja Islannin ohella ainoa pitkään itsenäisenä ollut maa, joka ei ollut selviytynyt jalkapallon arvoturnauksiin. Albania oli ennen Jari Litmasen sukupolvea Euroopan harvoja Suomea heikompia maita.

Nyt Albania on ajanut Suomen ohi ainakin jalkapallossa. Albanian talouskin on nosteessa ja halvan hintatason ja Välimeren hiekkarantojen myötä Albania on nousemassa suosituksi turistikohteeksi. Pian Albaniaa on turha mieltää vitsiksi.

Pohjois-Irlanti ja Wales ovat palauttaneet uskon brittijalkapalloon. Vuoden 1998 jälkeen viidestä Brittein saarten joukkueesta olivat yltäneet arvoturnauksiin vain Englanti ja Irlanti. Skotlanti rämpii yhä ongelmiensa keskellä, mutta Pohjois-Irlanti ja Gareth Balen tähdittämä Wales ovat nousseet heittopusseista Euroopan parempaan kastiin.

Suomessa on perinteisesti selitelty heikkoa futismenestystä vähäisellä väkiluvulla. Sen taakse ei enää voi mennä, koska Islanti, Albania, Wales ja Pohjois-Irlanti ovat kaikki Suomea pienempiä maita.

UEFA päätti laajentaa EM-kisat 24 joukkueen turnaukseksi ensi sijaisesti rahan takia, mutta toimenpide tehtiin myös siksi, että kaikki suuret maat pääsisivät varmasti mukaan, ja että pienempiä maita nähtäisiin kisoissa säännöllisemmin. Viime vuoden MM-pronssimitalistin Hollannin putoamista 24 joukkueen turnauksesta ei voi kuin ihmetellä. Samaa voi todeta 2004 Euroopan mestarista Kreikasta, joka oli mukana kahdessa edellisessä MM- ja kolmessa edellisessä EM-turnauksessa.

Hollantia lukuun ottamatta suuret ovat tietysti yhä suuria. Englanti voitti kaikki kymmenen karsintaotteluaan. Italia selvisi karsinnoista tappioitta ja Espanja sekä Portugali hävisivät vain yhden ottelun.

Vuosikymmeniä alamaissa ollut Itävalta nousi ryminällä huipulle. Itävalta voitti lohkonsa häviämättä yhtään ottelua. Se jätti taakseen karsintalohkossaan Venäjän ja Ruotsin.

Itävalta luetaan Belgian, Sveitsin ja Puolan ohella nousevien eurooppalaisten futismaiden joukkoon. Belgian kultainen sukupolvi on ensi vuonna Ranskassa jopa mestariehdokas.

Jalkapallon 2016 EM-kisoihin selviytyneet maat:

Ranska, Saksa, Englanti, Portugali, Belgia, Italia, Venäjä, Sveitsi, Itävalta, Kroatia, Tshekki, Puola, Romania, Slovakia, Turkki, Islanti, Wales, Albania, Pohjois-Irlanti.

Jatkokarsinnasta neljää paikkaa hakevat: Bosnia-Hertsegovina, Ukraina, Irlanti, Slovenia, Unkari, Ruotsi, Norja, Tanska.