Irlanti on mukana jalkapallon EM-kisoissa toista kertaa peräkkäin. Irlanti saavutti kisapaikkansa lyötyään Bosnia-Hertsegovinan maanantaina Dublinissa 2-0. Stoke Cityn Jonathan Walters teki molemmat maalit.

Irlanti sai apua tuomarilla, sillä Bosnian Ervin Zukanovic ei tehnyt tahallista käsivirhettä tilanteessa, josta Irlanti sai rankkarin. Toki Bosnia voi syyttää myös tehottomuuttaan. Irlanti puolusti erittäin hyvin ja ansaitsi voittonsa sekä kisapaikkansa.

Lohkovaiheessakin Irlanti pelasi hyvin. Se oli voittanut hallitsevan maailmanmestarin Saksan.

EM-kisoissa pelaa kaksi Irlantia. Pohjois-Irlanti meni kisoihin yllättäen lohkovoittajana. Vihreällä saarella nokittelu tulee käymään kuumana ja Irlantien kannattajat nimeävät tietysti toisen Irlannin pahimmaksi vihollisekseen. Poliittinen historia on saarella synkkä.

Pohjois-Irlanti oli pelannut jalkapallon MM-kisoissa kolme kertaa ennen kuin Irlanti oli selviytynyt arvoturnauksiin kertaakaan. MM-tasolla Pohjois-Irlanti pelasi 1958, 1982 ja 1986 ja menestyi 1982 voitettuaan esimerkiksi Espanjan ja edettyään alkulohkostaan jatkoon.

Irlannin futiksen ensimmäinen tähtihetki koettiin 1988, kun maa selviytyi EM-turnaukseen, johon tuolloin pääsi vain kahdeksan joukkuetta. Irlanti onnistui voittamaan Englannin 1-0 ja pelasi Neuvostoliiton kanssa 1-1 –tasurin, mutta 0-1 –tappio EM-kultaa vieneelle Hollannille pudotti Irlannin välieristä.

MM-kisoissa Irlanti on pelannut 1990, 1994 ja 2002. Ensimmäisellä kerralla Irlanti eteni MM-tasolla puolivälieriin ja kahdella seuraavalla kerralla neljännesvälieriin.

Vuonna 2012 Irlanti päätti kymmenen vuoden arvokisattoman jaksonsa etenemällä EM-kisoihin Puolaan ja Ukrainaan. Valitettavasti kyyti oli vain kylmää. Kroatia voitti Irlannin 3-1, Espanja 4-0 ja Italia 2-0.

- Meillä on parhaat fanit, mutta huonoin joukkue, naureskelivat Irlannin kannattajat Espanja-ottelua edeltävänä iltana Gdanskin vanhankaupungin keskustorilla juhliessaan Uuden Suomen toimittajan seurassa.

Gdanskissa oli paikan päällä lähes 40 000 irlantilaista, joista kaikki eivät saaneet lippua Espanja-otteluun. Irlantilaiset juhlivat joukkueensa surkeasta menestyksestä huolimatta iloisesti vielä muutamaa päivää myöhemmin Varsovassakin. Irlannilla todellakin oli parhaat fanit, jotka kannustivat joukkuettaan ottelun loppuhetkillä, vaikka taululla näkyivät Espanjan 4-0 -voittolukemat.

Pohjois-Irlannin fanit juhlivat lokakuussa railakkaasti Helsingissä Suomi-ottelun viikonloppuna. Ensi kesänä he ottavat mittaa Irlannin faneista juhlinnassa Ranskassa.