Viime tiistaina Libanonin pääkaupunki Beirutin satamassa räjähtänyt ammoniumnitraatti tappoi ainakin 158 ihmistä ja lisäksi yli 6 000 ihmistä loukkaantui. Tuhoisa räjähdys ja vaarallisten aineiden varastoiminen satamassa kaupungin ytimessä saivat mielenosoittajat lähtemään kaduille.

Protestit ovat suurimmat sitten viime lokakuun, jolloin tuhannet ihmiset lähtivät kaduille vaatimaan loppua korruptiolle ja huonolle hallinnolle. Ihmisiä kerääntyi sekä parlamentin edessä sijaitsevalle Nejmehin aukiolle että läheiselle Marttyyrien aukiolle.

Sunnuntaina mielenosoitusten jatkuessa toista päivää poliisi yritti kyynelkaasulla hajottaa mielenosoittajien joukot. Mielenosoittajat heittelivät kiviä ja sulkivat kadun parlamenttitalon lähellä, kertoo uutistoimisto Reuters.

Reutersin kirjeenvaihtajan mukaan suojavarusteisiin pukeutuneet ja pampuin varustautuneet mellakkapoliisit ottivat yhteen mielenosoittajien kanssa. Yksi poliisi kuoli ja Punaisen ristin mukaan yli 170 ihmistä loukkaantui mellakoissa.

TV-kuvien mukaan parlamentin edustalla sijaitsevan Nejmehin aukion sisäänkäynnillä syttyi sunnuntaina tulipalo, kun mielenosoittajat yrittivät murtautua suljetulle alueelle. Mielenosoittajat murtautuvat sisään asuntoihin ja liikenneministeriön toimitiloihin.

Noin 10 000 ihmistä kokoontui Marttyyrien aukiolle, joka muuttui illalla poliisien ja mielenosoittajien taistelukentäksi. Mielenosoittajat yrittivät rikkoa parlamenttiin johtavalle tielle asetetut esteet. Jotkut mielenosoittajat rynnistivät ministeriöihin ja Libanonin pankkien liiton tiloihin.

Kaksi hallituksen ministeriä erosi sunnuntaina räjähdyksen ja kuukausia jatkuneen talouskriisin seurauksena. Eronnut ympäristöministeri Damianos Kattar totesi lausunnossaan, että hallitus ohitti lukuisat mahdollisuudet uudistua. Myös informaatioministeri Manal Abdel Samad erosi tehtävästään.

Libanonin talous on jo ennestään ollut vaikeassa tilanteessa ja Välimeren tärkeimpiin kuuluvan sataman tuhoutuminen on riski koko Lähi-idän talouskasvulle. 2 750 tonnia räjähdysherkkää lannoitteiden ja pommien tekoon käytettävää ammoniumnitraattia oli varastoituna Beirutin sataman varastorakennuksessa kuusi vuotta ilman turvatoimia.

Ranskan järjestämässä hätätila-avustuksia käsitelleessä kokouksessa maailman johtajat saivat Ranskan presidentti Emmanuel Macronin mukaan koottua kasaan 250 miljoonan euron avustukset Libanonin tueksi.

Macronin mukaan avustusten saamisen edellytyksenä ovat uudistukset, joita myös mielenosoittajat vaativat. Euroopan komissio sanoi, että se lahjoittaa aiemmin luvatun 33 miljoonan lisäksi 30 miljoonaa euroa lisää.