Portugali arvioitiin jalkapallon EM-kisojen parempaan kastiin, mutta harva veikkasi sitä Euroopan mestariksi. Ennakkoarvioissa Portugalilla arveltiin olevan mahdollisuuksia korkeintaan puolivälieriin.

Portugalin valmentajan Fernando Santosin puolustusvoittoista pelitapaa haukuttiin. Kun Portugalin peli tökki alkusarjassa, eikä joukkue voittanut yhtään ottelua, povattiin Portugalille aikaista kotimatkaa. Portugalin tähtipelaajaa Cristiano Ronaldoa moitittiin ”epäurheilijaksi”, kun tämä 1-1 päättyneen Islanti-ottelun jälkeen haukkui Islannin mentaliteettia matalaksi islantilaisten puolustusvoittoisen pelitavan takia.

Santos nimesi Portugalin ”rumaksi ankanpoikaseksi”. Hän painotti puolustusvoittoisen tyylin tuottavan tulosta ja Portugalin muuttuvan vielä joutseneksi. Niin kävikin.

- On vaikeaa kuvailla pelaajien tunteita. Meillä oli mahtava henki, ja hänellä (Ronaldolla) oli mahtava henki. Hän yritti kahdesti palata kentälle kivuistaan huolimatta. Oli tärkeää, että hän palasi penkille kannustamaan meitä. Hän uskoi minun tavoin, että tänään olisi iltamme, Santos sanoi.

Ranskan Dimiri Payet teloi Ronaldon finaalin ensimmäisellä puoliajalla pelikyvyttömäksi. Ronaldo palasi myöhemmin vaihtopenkille ja toimi kuin joukkueen valmentajana. Loppuottelun jälkeen hän itki ilosta.

- Portugali on ansainnut tämän vuosien uhrauksien jälkeen. Kukaan ei uskonut meihin. Olen voittanut seurajoukkueissa jo kaiken. Maajoukkueesta mestaruus puuttui, Ronaldo hehkutti medialle.

Ronaldo oli kertonut vaihdosta kentälle tulleelle Ederille, että tämä tekisi maalin.

- Tunsin, että Eder osuisi. Olen pelannut jalkapalloa pitkään, Ronaldo sanoi.

Santos paljasti, että kentälle lähtiessään Eder oli itse todennut tekevänsä maalin, jolla Portugali muuttuu rumasta ankanpoikasesta joutseneksi.

Vertaukset ”rumasta ankanpoikasesta” ovat tietysti urheiludraaman kliseiden toistelua, mutta Portugali voitti ensimmäisen mestaruutensa silloin, kun sen ei pitänyt sitä voittaa.

Portugali nousi jalkapalloilussa merkittäväksi maaksi 1960-luvulla. Lissabonin Benfica voitti useita euromestaruuksia ja 1966 MM-kisoissa Portugalin maajoukkue voitti pronssia. Silloin Portugalin sankarina hääri Eusebio, joka potki Mosambikin maailmankartalle. Tuolloin Mosambik oli vielä Portugalin siirtomaa.

Eusebion huippuvuosien jälkeen Portugalin futis koki eräänlaisen krapulan. Viimein 1980-luvulla Portugali sai jalkeille huippujoukkueen toisen kerran.

EM-välierässä 1984 Portugali hävisi Ranskalle jatkoajalla 2-3. Vuoden 1986 kisoissa Portugalilta odotettiin menestystä ja toiset odottivat jopa mestaruutta, mutta joukkue kaatui paineisiin. Tie nousi alkusarjassa pystyyn 1-3 –tappiolla Marokolle, eikä Englanti-voitosta ollut apua.

Portugalin kultainen sukupolvi nousi esiin 1990-luvulla voitettuaan kaksi nuorten maailmanmestaruutta. Luis Figon, Joao Pinton, Nuno Gomesin ja kumppaneiden MM- tai EM-kultaa pidettiin väistämättömänä.

Vuoden 2002 MM-kisoissa Portugali hävisi yllättäen USA:lle ja Etelä-Korealle ja jäi alkulohkoon. 2004 EM-kotikisoissaan Portugali hävisi loppuottelussa Kreikalle 0-1 ja 2006 MM-kisoissa Ranska oli parempi välieräottelussa kyseenalaisella rangaistuspotkulla.

Figon johtama kultainen sukupolvi ei voittanut mestaruutta. Uusi supertähti Cristiano Ronaldo otti maajoukkueessa valovoimaisen roolin, mutta Portugalin mestaruusmahdollisuuksiin ei enää uskottu. Joukkueen sanottiin olevan liikaa Ronaldon varassa ja pelaajien kokonaistasoa ei pidetty riittävänä.

Vuoden 2012 EM-kisoissa Portugali hävisi välieräottelun Espanjalle rankkarikisassa ja pettymys oli suuri. 2014 MM-kisoissa Portugali pelasi kehnosti ja hyytyi alkulohkoon. Portugalin tason sanottiin olevan laskussa ja Ronaldoa syyteltiin diivailusta.

Santosin tultua valmentajaksi meno muuttui. Puolustuksen kautta pelaaminen sopi Portugalin vahvuuksille paremmin ja Ronaldo palautettiin ruotuun joukkuepelaajaksi. Tuloksena oli Euroopan mestaruus.

- Meillä on sekoitus kokemusta ja nuoruutta. Todella hyviä pelaajia. Tämä on ensimmäinen mestaruutemme. Jumalan tahto, mutta voimme voittaa lisää mestaruuksia. Tämä tietysti pysyy muistissa, koska mestaruus on Portugalille. Maalle, joka ei koskaan voittanut. Se tekee tästä erityisen, Portugalin pelaaja Joao Moutinho hehkutti medialle finaalin jälkeen.