Buffalo Sabresista on tullut jääkiekon NHL:n kestorämpijä ja seuran suomalaisesta luottopuolustajasta Rasmus Ristolaisesta jääkiekon MM-kisojen kestokieltäytyjä. Tänäkin keväänä NHL:n pudotuspelit pelataan ilman Buffalo Sabresia ja jääkiekon MM-kisat ilman Rasmus Ristolaista.

Sabresissa isoja peliminuutteja kaudesta toiseen luutiva Ristolainen on pelannut seurassa kaudesta 2013-14. Pudotupelejä hän on päässyt kokemaan vain farmiliiga AHL:ssä Rochester Americansissa 2014. Silloin hän sai kokemusta AHL:n pudotuspeleistä viiden ottelun verran.

Ristolainen lukeutuu NHL:n puolustajaeliittiin. Sabresille siitä ei ole kuitenkaan apua, koska joukkueen kokonaistaso on ollut viime vuosina niin huono. Pudotuspeleihin Sabres selviytyi viimeksi 2011, eikä joukkuetta ole saatu kärkipään varauksista huolimatta rakennettua menestyväksi.

Tällä kaudella Sabresin playoff-juna alkoi karata tammikuussa. Vancouverissa Canucksille koetun tappion jälkeen Ristolainen teki jo selväksi tottuneensa pettymyksiin.

– Henkilökohtaisesti olen suoraan sanoen niin paljon paskaa nähnyt, ettei tunnu missään. On kyllä kasvattanut selkärankaa, hän sanoi.

Suomen maajoukkueessa Ristolaisella olisi kuitenkin mahdollisuus voittaa jotain. Ilmeisesti hän ei noteeraa MM-kisoja kovinkaan korkealle, kun pelaaminen niissä ei kiinnosta.

Alkuviikosta Ristolainen sanoi Iltalehdelle jäävänsä MM-kisoista pois, koska ”takki on tyhjä”. Leijona-faneja raivostutti. Kovimmissa some-kommenteissa Ristolaista on jälleen haukuttu maanpetturiksi.

Ristolaiselle löytyy ymmärtäjiäkin. Nykyajan nopea NHL-jääkiekko on fyysisesti todella kovaa touhua. Kuuteen kuukauteen pelataan 82 ottelua ja matkustellaan jatkuvasti ympäri Pohjois-Amerikkaa. Pikkukolhuja tulee koko ajan, mutta puolikuntoisenakin on pakko pelata.

Huonossa joukkueessa, kuten Buffalo Sabresissa, ”työsuhde-etuna” on pitkä kesäloma. Tosin peruskuntokausirääkki on aloitettava hyvissä ajoin alkukesästä.

Jääkiekon MM-kisoja on viime vuosina siirretty entistä myöhempään ajankohtaan. Tänä vuonna kisat pelataan Slovakiassa 10.-26. toukokuuta. Ristolainen olisi joutunut pitämään kuntoaan yllä vielä kuukauden verran ennen kisojen alkua, eikä kaikkien pettymystensä jälkeen olisi voinut latailla akkujaan rauhassa jääkiekkoa ajattelematta.

Leijonat ei tarvitse NHL:stä pelaajia, joilla ei ole motivaatiota. Sellaiset pelaajat eivät joukkuetta vahvistaisi.

MM-kisojakin voi kritisoida. Miksi jääkiekossa pelataan maailmanmestaruuskilpailut, joissa kaikki parhaat eivät ole mukana? Vastaus on, että jääkiekkopoliittisten isojen organisaatioiden eturistiriitojen takia.

MM-kisat on taloudellisesti isoa voittoa tuottava tapahtuma ja Euroopassa niitä seurataan huolimatta siitä, ovatko parhaat mukana. Monelle MM-kisojen satunnaisemmalle suomalaiskatsojalle, joita on satojatuhansia, on Rasmus Ristolainen aivan tuntematon suuruus.

Viimeksi kaikki parhaat jääkiekkoilijat olivat käytettävissä vuoden 2016 World Cup-turnauksessa Torontossa, missä Ristolainenkin oli mukana. Seuraavasta parhaiden pelaajien turnauksesta ei ole tietoa.

Jos NHL päättää osallistua Pekingin 2022 olympiakisoihin, mikä ratkeaa tulevissa työehtosopimusneuvotteluissa, on mielenkiintoista nähdä, mahtuuko Ristolainen Suomen joukkueeseen. Viime vuosina Suomesta on tullut useita kovan luokan puolustajia ja kilpailu olympiajoukkueen seitsemän tai kahdeksan puolustajan paikasta on paljon kovempaa.

Ääneen asiaa ei tietenkään sanota, mutta Pekingin kisojen valintakriteereissä kahden tasaväkisen pelaajan välillä saattaa painaa into MM-kisoihin osallistumisesta.