Syyskuussa Maltalla järjestetty influenssakonferenssi on herättänyt lääketieteen tukijoiden huolen.

Konferenssissa esitelmän pitänyt tutkija Ron Fouchier nimittäin paljasti jalostaneensa lintuinfluenssasta kannan, jonka leviäminen on sananmukaisesti tappavan tehokasta.

Hollantilainen virustutkijaryhmä eristi Filippiineiltä H5N1-influenssaviruksesta, eli lintuinfluenssasta muodon, jonka tarttumiskykyä hän alkoi kehittää.

Fouchier käytti kokeessaan laboratoriofrettejä, joiden elimistössä H5N1 käyttäytyy samalla tavoin kuin ihmisen elimistössä.

Ensin virus tarttui fretistä toiseen vain väkisin limakalvokontaktissa. Tutkijat joutuivat alussa kuljettamaan frettien räkää yksilöstä toiseen, eikä altistus aina taannut tartuntaa tai sairastumista.

Toistettuaan koetta muutaman kerran H5N1 kehittyi leviämään yhä helpommin. Kymmenen tartuntakierroksen jälkeen virus oli valmis: se levisi ilmassa eläimestä toiseen, ja sairastumiseen riitti lyhyt oleskelu samassa tilassa virukselle altistuneen kanssa.

Luonnossa harvinainen H5N1 kehittyi tarttumaan lähes yhtä helposti kuin tavallinen kausi-influenssavirus.

- Tämä on erittäin huono uutinen, Ron Fouchier kommentoi asiaa Maltan konferenssin lehdessä.

Fouchierin tutkimusryhmän kokeen toinen huono uutinen on se, että Filippiinien H5N1 on yksi vaarallisimmista ihmiskunnan tuntemista influenssaviruksista. Aasialaisvaltiossa tartunnan saaneista ihmisistä noin puolet kuoli viruksen aiheuttamiin oireisiin. Käytännössä kaikki virukselle altistuneet sairastuvat siitä.

Nyt bioterrorismin tutkijat neuvottelevat siitä, tulisiko H5N1:n tartuntaa ja leviämistä koskevan tutkimuksen tulokset julkaista. Debattia on edistänyt esimerkiksi Russia Today, Scientific American ja New Scientist.