Yhdysvaltain ilmavoimat on julkistanut alustavan tarjouspyynnön Boeing B-52 -pommikoneidensa moottoreiden uusintaprojektista.

Asiasta kertoneen Flightglobalin mukaan ilmavoimat aikoo hankkia 608 kappaletta moottoreita + varamoottoreita sekä huoltokalustoa, joiden turvin pommikoneet pysyvät ilmassa ainakin vuoteen 2050.

Varsinainen hankintasopimus on tarkoitus tehdä ensi vuoden toukokuussa, ja valmistajakandidaatteja ovat ainakin General Electric, Pratt & Whitney sekä Rolls-Royce.

Ensimmäinen B-52 -kone teki ensilentonsa vuonna 1954, ja yhteensä koneita on rakennettu 744 kappaletta. Tällä hetkellä Yhdysvallat operoi noin kuuttakymmentä B-52H -konetta, jotka toimitettiin maan USAF:lle toukokuun 1961 ja lokakuun 1962 välillä. Tämän lisäksi koneita on reservissä parisenkymmentä kappaletta.

B-52H:n suurin lentoonlähtöpaino on noin 220 tonnia, ja se kykenee kantamaan 31,5 tonnin aselastin.

Koneen moottoriratkaisu on nykyteknologian näkökulmasta poikkeuksellinen, sillä siinä on yhteensä kahdeksan Pratt & Whitneyn TF33-P-3/103 -ohivirtausmoottoria, jokainen työntövoimaltaan noin 76 kN.

Kyseessä on siviilipuolelta tuttujen Boeing 707:n ja Douglas DC-8:n käyttämien JT3D:n sotilasversio - toki edellämainitut matkustajakoneet nousivat ilmaan ”vain” neljällä motilla.

Moottoriteknologia on ajan kuluessa mennyt hieman eteenpäin, sillä maailman voimakkain suihkumoottori, GE:n 9X, on testipenkissä kyennyt tuottamaan lähes 600 kN:n työntövoiman. Se otetaan käyttöön Boeingin tulevassa 777x-matkustajakoneessa.

B-52:een on tarkoitus vaihtaa työntövoimaltaan nykyisenkaltaiset ja -kokoiset moottorit, vaikka massansa puolesta se lentäisi helposti kahdellakin moottorilla. Jälkimmäinen vaihtoehto toki vaatisi suurempaa ja kalliimpaa uudelleensuunnittelua.

Nykyisellään B-52H kykenee lentämään noin 14 200 kilometrin matkan ilman ilmatankkausta, ja uusien, polttoainetehokkaampien moottorien myötä matkan odotetaan kasvavan 20-40 prosentilla.

Myös koneen aseistusta uusitaan. Yhdysvaltain ilmavoimat on valinnut Raytheonin valmistamaan maan uuden ydinkärjellä varustetun risteilyohjuksen.

Nimellä LRSO (Long-Range Standoff Weapon) kulkeva ohjus on tarkoitus ottaa käyttöön B-52:n lisäksi tulevissa B-21 -häivepommittajissa vuoden 2030 tienoilla.

Yhteensä ohjuksia on tarkoitus valmistaa alun toistatuhatta kappaletta.