Tiedemiehiä vuosikausia askarruttanut kysymys nukkumisen biologisesta tehtävästä on ehkä ratkaistu.

Science-lehdessä viime viikolla julkaistun tutkimuksen mukaan nukkumisen aikana aivot poistavat soluihin päivän aikana kertyneitä kuona-aineita.

Tutkijat tarkkailivat unen merkitystä hiirillä. Nukkuessa hiiren aivosolut kutistuivat ja solujen väliin syntyi noin 60 prosenttia lisää tilaa. Lisätilan aikana aivojen aineenvaihdunta lisääntyi ja kuona-aineiden virtaus kasvoi.

Uusi teoria selittää myös sen, miksi univaje saa eläimen tokkuraan. Hiirikokeissa muutaman viikon unettomuus johti kuolemaan.

Aivojen aineenvaihdunta liittyy ilmeisesti myös aivojen kokoon. Suuremmat aivot omaavat eläimet tarvitsevat teorian mukaan vähemmän unta, sillä aivosolujen välissä on enemmän tilaa aineenvaihdunnalle.

Tästä syystä esimerkiksi kissat tarvitsevat noin 12 tuntia unta vuorokaudessa, kun ihminen voi hyvin 8 tunnin nukkumisella.

Tutkimuksesta uutisoi viikonloppuna Washington Post -lehti.