Jalkapallon MM-turnaus järjestetään ensi kesänä Venäjällä. Englannin Salisburyssa tapahtuneen venäläisen ex-vakoojan myrkytyskohun tuoma poliittinen kriisi ei ole vaikuttamassa kisoihin. Taloudellisesti kisojen boikotointi ei palvelisi ketään.

Maailman suurin urheilutapahtuma tuo Venäjälle paljon julkisuutta. On kuitenkin toinen juttu, saako Venäjä turnauksesta urheilullisesti positiivista julkisuutta.

Venäjän maajoukkueen voisi sanoa olevan kriisissä. Maaliskuun lopulla pelatuissa maaotteluissa Venäjä hävisi Brasilialle 0-3 ja Ranskalle 1-3. Viimeisestä viidestä ottelustaan Venäjä ei ole voittanut yhtäkään, mutta Brasiliaa ja Ranskaa vastaan Venäjä räpiköi kuin katiskassa kitunut kala.

Venäjän pelitavassa lienee hiottavaa, mutta suurin haaste on pelaajamateriaalissa. Venäjän pääsarjassa pelataan kyllä kovatasoista futista, mutta varsinaisia supertähtiä Venäjän joukkueella ei ole käytössään. Venäjän pääsarjan parhaista pelaajistakin valtaosa on ulkomaisia.

Venäjän päävalmentajalla Stanislav Tshertshesovilla on armonaikaa enää kymmenisen viikkoa. Ennen MM-kisojaan Venäjä pelaa harjoitusottelut Itävaltaa ja Turkkia vastaan. Viimeiset vastustajat ovat suunnilleen samantasoisia Venäjän alkulohkovastustajien Egyptin ja Uruguayn kanssa.

Venäjällä kävi arvonnassa tuuri. Väitettiin, että arvontapalloja olisi lämmitetty ja arvontaa siis manipuloitu. Tällaisille väitteille ei löytynyt todisteita.

Jos Venäjä ei pääse niin helposta lohkosta jatkoon, voi sitä pitää häpeällisenä. Suoranaisena urheilullisena katastrofina, kuten Sotshin 2014 talviolympialaisten jääkiekkotappiota Suomelle. Yrittäähän Vladimir Putinin Venäjä kohentaa julkisuuskuvaansa urheilulla kuten Neuvostoliitto aikoinaan.

Venäjän alkulohkossa Saudi-Arabia ennalta arvioituna heikoin joukkue. Uruguay ja Egypti ovat kovempaa luokkaa. Onhan Uruguaylla esimerkiksi Luis Suarez ja Egyptillä Mohamed Salah, joiden tasoista pelaajista Venäjä voi vain haaveilla.